UN ACTO HEROICO DE BARTOLOMÉ VIALE (23/12/1871)

En las últimas horas de la noche del 23 de diciembre de 1872 se incendió el vapor “América” en su viaje de Buenos Aires a Montevideo. Muchas fueron las víctimas distinguidas de este horroroso suceso, pues el buque iba tripulado con gran parte de la alta sociedad argentina. Entre muchos episodios que tuvieron ese escenario, pasó a la historia el acto que honra la memoria de BARTOLOMÉ VIALE, quien le cedió su salvavidas a la señora de MARCÓ DEL PONT, que próximo a él, se agitaba hundiéndose sin remedio en las aguas del Río de la Plata, falleciendo ahogado él, tras su noble desprendimiento.

Desde el verano, Buenos Aires sufría una terrible epidemia de fiebre amarilla. Muchos de sus habitantes huían de la ciudad para instalarse en los suburbios. Otros ciudadanos distinguidos buscaron la seguridad viajando a Montevideo. La noche del 23 partieron con ese destino dos barcos, el “Villa del Salto” y el “América”, vapor construido en Boston, con rueda de paletas, como los que recorrían el Misisipi. Llevaba 200 pasajeros, entre los que se contaban el matrimonio de AUGUSTO MARCÓ DEL PONT y su esposa CARMEN, que estaba embarazada, y un amigo de la pareja, el comerciante italiano LUIS VIALE, uno de los fundadores del Banco de Italia y del Hospital Italiano en Buenos Aires. Esa noche hubo baile a bordo, y cuando todos se retiraron a descansar, ROSSI, el capitán del América, decidió alcanzar al “Villa del Salto” para ganar una apuesta sobre quien llegaría primero a Montevideo. Ordenó dar máxima presión a las calderas, que no pudieron soportar el esfuerzo y estallaron a las tres de la mañana.

En medio de escenas de pánico, el vapor comenzó a hundirse, mientras el capitán y muchos marineros se apoderaban de los pocos botes salvavidas. Viale, que tenía puesto un salvavidas, se encontró en medio del oleaje con sus amigos y ofreció el suyo a Carmen diciéndole: “Usted es joven y tiene otras vidas que salvar”. Pocos minutos después, su marido y su salvador desaparecieron entre las olas. El barco “Villa del Salto” retrocedió y logró rescatar a 70 sobrevivientes, entre ellos, Carmen. La tragedia conmovió a Buenos Aires, y un grupo de ciudadanos reunió fondos para levantar una estatua a Luis Viale, símbolo de heroísmo y solidaridad.

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