EN BUSCA DEL ORO, ENCONTRÓ LA FLORIDA (8/4/1613)

EN BUSCA DEL ORO, ENCONTRÓ LA FLORIDA. JOSÉ PONCE DE LEÓN, que buscaba la fuente de la juventud, llegó a la península de Florida. Era el primer europeo que pisaba el territorio de lo que más tarde serían los Estados Unidos. Había nacido en 1460 en León, España y era hijo de una familia noble. Fue educado en la corte de Aragón y sirvió como paje del príncipe Don Fernando. Más tarde entró al ejército y luchó en Granada contra los moros. En 1493 acompañó a CRISTÓBAL COLÓN en su segundo viaje a América y en 1502 participó de la expedición de Nicolás de Ovando a la isla La Española, nombre que Colón le había dado a la actual Santo Domingo. Como premio por aplastar una rebelión indígena, Ponce de León fue nombrado gobernador de la parte este de la isla. Atraído por los relatos sobre la existencia de oro, en 1508 llegó a la isla de Puerto Rico, donde fundó la ciudad de San Juan. La isla estaba poblada de indios caribes que lo recibieron muy bien aunque al poco tiempo fueron reducidos a la esclavitud y prácticamente diezmados, por lo que fueron sustituidos por esclavos negros africanos. León fue nombrado gobernador de Puerto Rico en 1509, pero duró poco en el cargo, gracias a las maniobras políticas de sus rivales, aunque para entonces ya no tenía interés en ese puesto. Había escuchado de los indios una extraña leyenda que afirmaba que en la isla de Bímini había una fuente de agua capaz de rejuvenecer a las personas que bebieran de ella. En busca de la fuente partió con tres barcos y avistó tierra el 8 de abril. Tomó posesión del lugar en nombre de España y lo llamó Florida en honor al día de su llegada que coincidió con la Pascua Florida. Exploró las costas del territorio convencido de que se trataba de una isla y sin sospechar que se encontraba en una parte del continente. Al regresar de su viaje recibió permiso para colonizar la Florida y en 1521 llegó con dos barcos y 200 hombres. Pero en un enfrentamiento con los indios fue gravemente herido y murió en el viaje de regreso.

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